09/07/2011

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La inteligencia de los reptiles puede ser mayor de lo creído En un experimento en el que lagartos de la especie Anolis evermanni, de Puerto Rico, han sido puestos a prueba en varias tareas cognitivas, se ha comprobado que pueden aprender y recordar la solución a un problema al que no se han enfrentado antes. Los resultados desafían el estereotipo científico de que los reptiles tienen una pobre capacidad cognitiva y pocas estrategias para encontrar comida. El éxito de los lagartos en una prueba usada normalmente en aves fue totalmente inesperado, incluso para el equipo de Manuel Leal de la Universidad Duke. Los lagartos tenían la oportunidad de alimentarse en un bloque de madera con dos agujeros, uno de los cuales estaba vacío, mientras que el otro albergaba comida para los lagartos (concretamente un gusano) pero estaba cubierto por una tapa. Los lagartos resolvieron el problema en tres intentos menos de los que las aves necesitan para apartar la tapa y acceder a la comida. Las aves normalmente tienen hasta seis oportunidades al día, pero los lagartos sólo tienen una oportunidad por día, porque comen menos. En otras palabras, si un lagarto comete un error, tiene que recordar hasta el día siguiente que no debe hacer lo mismo. El experimento de Leal demuestra claramente que cuando los lagartos se enfrentaron a una situación que nunca habían experimentado, la mayoría de ellos pudo idear un modo de resolver el problema. Al apartar la tapa, realizaban una acción para aprovecharse de una situación con la que ellos no se encuentran en su entorno natural. Incluso cuando Leal tapó ambos agujeros, los lagartos optaron por mover la tapa que cubría el agujero con el gusano. Habían aprendido a asociar el color o el brillo de la tapa con su recompensa. Para ver si los lagartos podrían invertir esta asociación, Leal colocó luego el gusano bajo la otra tapa. Al principio, todos los lagartos apartaban la tapa de color azul que antes era beneficiosa. Pero después de algunos errores, dos de los lagartos dedujeron acertadamente que la comida podía haber pasado a estar en el otro agujero. Al hacer esto, los lagartos demostraron ser también capaces de "desaprender", es decir, desechar una conducta anteriormente beneficiosa pero que ya no sirve para una nueva situación. Esta flexibilidad mental resulta difícil incluso para algunas especies de mamíferos, y constituye un rasgo propio de un animal cognitivamente avanzado. Leal planea poner a prueba otras especies de lagartos y comparar su cerebro con su tamaño corporal. Fuente: http://www.solociencia.com/biologia/11082304.htm
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Basura espacial La basura espacial (space junk) es un mal real que está preocupando seriamente a la comunidad astronómica, puesto que representa una amenaza real a los planes expansivos y otro tipo de expediciones, según varias publicaciones científicas. La basura espacial es un producto de la actividad espacial del hombre en todas sus expresiones. Esta supone un riesgo de colisión para cualquier objeto que orbite alrededor de la Tierra, y se genera por la actividad y mantenimiento de satélites y misiones espaciales. Solamente le ha tomado a los humanos 59 años, desde que se lanzó el primer satélite artificial al espacio (el célebre Sputnik 1), para empezar a hacer en el espacio lo que ya ha hecho en demasía con este mundo: contaminarlo. Orbitando alrededor de nuestro planeta, en promedio a unos 29 mil kilómetros por hora (cinco veces más rápido que la velocidad de una bala disparada), existen unas 18 000 piezas de basura espacial, número que únicamente se va incrementando con el tiempo, pues al chocar dos objetos estos se fragmentan en piezas más pequeñas (como ocurrió en febrero de este año, cuando un satélite militar ruso ya inútil chocó con uno americano que se utilizaba comercialmente para las telecomunicaciones). Entre los objetos que se encuentran flotando, creando una parábola, están desde naves espaciales viejas y satélites que ya no funcionan hasta cosas tan curiosas como un guante brillante blanco que se le cayó al astronauta Ed White en 1965. De hecho, un estudio hecho en el 2003 por la Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés) reveló que de la totalidad de las cosas que flotan alrededor de nuestro mundo, únicamente el 7 % son satélites o naves funcionales. Eso significa que el 93 % de las cosas que flotan alrededor de la Tierra son pura basura. Peor aún: se estima que unos 50 000 objetos no catalogados, cuya dimensión es de uno a diez centímetros (medidas indetectables desde la Tierra, pues los radares militares distinguen objetos a partir de los 10 cm.), hacen el mismo recorrido. El que las piezas más veloces alcancen hasta 50 000 km/h, diecisiete veces más rápido que una ametralladora, hace a estos detritos extremadamente peligrosos. De hecho, existen científicos que dicen que la basura ya representa un peligro mucho mayor a las naves espaciales, que algún accidente en el despegue o aterrizaje de estas. Y aún preocupa más si se tiene en cuenta que entre los años 1961 y 1988 tanto EE.UU. como la URSS colocaron en órbita terrestre decenas de satélites militares alimentados con reactores nucleares o por pilas de plutonio que en la actualidad ya no están operativos. A pesar de que existen varias ideas factibles acerca de cómo eliminar la basura (un láser que funcione como flash de cámara y que queme lo que hay a su alrededor, o una manguera de agua en el espacio que empuje los objetos a la atmósfera de nuestro planeta para que se quemen y el agua se evapore), lo cierto es...

David Huerta

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