12/03/2010

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Los Huesos no son los únicos fósiles Dra. Olivia Judson Publicado por el NY Times el 4 de marzo del 2008. Coloqué mi pie en la huella. El que la hizo tenía un pie de mi tamaño. Casi exactamente. Di el paso hasta la huella siguiente. Pero tenía piernas más largas o daba zancadas más grandes que las doy usualmente. Me arrodillé para tomar una fotografía. Tres dedos. Como un pájaro zancudo. Pero grande. Y hace mucho tiempo. Lo que fue barro se hizo roca. El animal que dejó esta serie de huellas aquí, en lo que es hoy un pequeño y olvidado parque en una colina en las afueras de Jerusalén, lo hizo en el Cretáceo, hace más de sesenta y cinco millones de años. ¿Quién las hizo? El científico que describió primero estas huellas, en 1962, pensó que pudo ser un Elaphrosaurus, un dinosaurio bípedo, liviano, carnívoro, emparentado con el T.Rex. Otros han sugerido un ave temprana. La incertidumbre no es sorprendente. Diferentes animales producen, a veces, huellas similares. Peor aún, los lugares que preservan huellas no son los mismos que conservan huesos. Zonas planas, barrosas, secándose – el escenario de muchas huellas- son lugares donde los huesos de un animal muerto tienden a ser robados por los carroñeros. Así huellas y huesos fósiles casi nunca se encuentran juntos; consecuencia: la mayoría de quienes producen huellas prehistóricas son conocidos solo por las marcas que dejan. Pero aún cuando las identidades de quienes dejaron esas marcas pueden ser misteriosas, las huellas fósiles nos dan información sobre el pasado –información que no puede ser obtenida sólo por los huesos. Tempranos análisis de huellas fósiles dieron importantes enfoques sobre las posturas y rasgos de los dinosaurios, mostrando que los animales eran más erguidos y menos rastreros que lo que los paleontólogos habían pensado y que llevaban sus colas levantadas en lugar de arrastrarlas como se había supuesto. Las huellas también pueden indicar la rapidez con que se movían: si se conoce el tamaño del pie y el largo del paso, la velocidad puede calcularse con una fórmula simple (ver notas). Se las apliqué a las de Jerusalén y descubrí que el animal, asumiendo que era un dinosaurio, andaba a seis kilómetros por hora –la velocidad de marcha de los ejércitos romanos. No era un galope pero tampoco un paseo. Hasta hace algunos años supuse que los fósiles eran sólo huesos y conchas –vestigios del esqueleto de un animal. Pero toda clases de cosas pueden también ser fósiles. Las huellas son una de ellas. Incluso las heces. Las marcas de pieles y plumas. Hojas y polen. Los anillos de crecimiento de los árboles. Todas ellas abren diferentes ventanas hacia el pasado, juntas pueden ayudarnos construir un retrato más rico que el que podemos imaginar sólo de los esqueletos. El ancho de los anillos de los árboles indica lluvias y por tanto, clima. Las hojas fósiles pueden mostrar daños que causaron antiguos insectos merodeadores; el análisis del tipo de daño puede iluminar la dinámica mayor del ecosistema. Las heces fósiles...

David Huerta

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